Orientation and Mobility Outcomes After a Hurricane

Living on an island in the Caribbean surrounded by beaches may sound like living an eternal vacation. And indeed, most of the time it is. But there are also some exceptions, such as being in the path of hurricanes. In 2017, Puerto Rico experienced the direct impact of Hurricane Maria, a category 5 hurricane that brought many adverse consequences.

Hurricanes only last hours; what comes next is the real challenge. After a hurricane, there are various conflicting situations that impact wellness and everyday way of life. For example, the loss of electric power leads to no communication, the loss of water leads to health and sanitation issues, and the strong winds cause destruction that results in closed roads and obstacles to pass by and move around. Some obstacles can’t be removed quickly, so they remain an issue for a person who is blind or low vision. This has a true impact, and students must adapt.

It is important to have as a high priority the safety of people who are blind or low vision and their orientation and mobility after the passage of a hurricane. To achieve this, some strategies and techniques are required when using the cane in various challenging situations.      

Sidewalks

The sidewalk of a place often frequented, like the one across your home, is a familiar place; a person who is blind or low vision knows it like the palm of their hand. It’s the place they walk by every day, to check the mail, take out the trash, or simply stroll around. But what happens when an event like a hurricane occurs? The layout changes, making it no longer familiar. Obstacles such as tree branches lying around, trash, or cables impede the sidewalk. All of these have a huge impact on safety because it’s like learning a new route. Some obstacles the community can work together to remove, but others aren’t so easy. Certain obstacles, such as a tree, wood, or heavy items, take time because they might need the requirement of a machine to move. Others call for waiting for the electric power workers to remove a cable.    


In this scenario, it is recommended that a person with low vision or a person who is blind has several tips for their cane, so they can try them and identify the most appropriate one according to the conditions of their sidewalk. Even having several different models of canes can help in case they need to use a stronger one due to the possible obstacles they may encounter. Also, complementing the use of the cane with sonar technology that allows vibrations when objects are detected in front of them, can help in these situations where the objects that will be on the route are unknown.  

Crossing Streets        

       
For a person who is blind or low vision, crossing a street depends either on the use of an Accessible Pedestrian Signal (APS) or waiting for the traffic lights to stop the pass of cars on the perpendicular street. However, after a hurricane due to the strong winds, APS and traffic lights are knocked down on the streets or are no longer in service. This impacts the person’s life because they can no longer cross the street as they are used to. Here, it is important to listen to the flow of cars and establish a pattern of when it is safe to cross. If a person who is low vision or blind does not feel safe to cross the street in these conditions, they should not do so. In that case, asking for help from another person will allow them to reach the destination safely. It is important that the person indicates the correct techniques of human guidance to their companion.

Lack of Electric Power


Another situation after a hurricane is the lack of electric power. It takes time after a hurricane to have stable electric power. That means another danger, especially at night when people with low vision experience total darkness. This is a situation where the use of proper cane techniques helps to overcome this barrier. That includes protective techniques when moving inside or outside the house. Also, it is important to own battery packs so they can charge their cell phones or other assistive technology. This is especially important if they use a GPS app to support their mobility. I even recommend here in Puerto Rico the use of a battery pack with a very small solar panel for under $75.

Intermittent Train Services


Taking the train to go to school or work is a person‚Äôs right. It also gives independence to a person who is blind or low vision, as it‚Äôs an easy way to go to work that does not make them depend on others for transport. They can base their schedule around the train schedule. Still, after a hurricane, there‚Äôs no guarantee the services will be available every day. After a hurricane, the system instability plays another impact on the life of every person. They can be on time for their work, meeting, school etc., but a blackout will change all of that and more so when the return of the electricity system is unknown. Also, being stranded could have an impact on orientation because the train could suddenly stop in a location they don‚Äôt know. Here it is important to anticipate and have communication either with their work or school and let them know that transportation is not consistent. Another alternative is the use of Uber, when possible, or to identify other people such as neighbors, relatives or friends who use their cars and have a nearby route and can help in these occasions.     

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Orientación y Movilidad (O&M) Después de un Huracán

Vivir en una isla en el Caribe, rodeada de playas, suena como unas vacaciones eternas, y realmente lo es la mayor√≠a del tiempo. Sin embargo, existen ciertas excepciones a esta fantas√≠a, como el hecho de estar en la ruta de los huracanes. En el 2017, Puerto Rico recibi√≥ el impacto directo del hurac√°n Mar√≠a, un hurac√°n de categor√≠a 5, el cual dej√≥ muchas consecuencias adversas.

Los huracanes solo duran unas cuantas horas; pero lo que dejan a su paso son un sin n√ļmero de desaf√≠os. Luego del paso de este fen√≥meno atmosf√©rico ocurren situaciones que impactan el diario vivir y la calidad de vida. Por ejemplo, la ausencia de energ√≠a el√©ctrica causa problemas en la comunicaci√≥n. Tambi√©n, la falta de agua potable genera problemas de salud y sanidad. Asimismo, los fuertes vientos causan destrucciones, las cuales ocasionan obst√°culos en el camino que impiden el acceso al mismo o que uno tenga que moverse alrededor de ellos. Algunos de estos obst√°culos son f√°ciles de remover, otros se mantienen por m√°s tiempo. Para una persona ciega o con baja visi√≥n esto tiene un gran impacto y el estudiante debe adaptarse.   

Luego del paso de un hurac√°n, es importante tener como prioridad la seguridad, orientaci√≥n y movilidad de las personas ciegas o con baja visi√≥n. Para lograr esto, es necesario tener estrategias y t√©cnicas al usar el bast√≥n blanco en una variedad de situaciones adversas.   

Aceras


Las aceras son un lugar muy frecuentado, como lo es la acera frente a la casa. Es un lugar familiar para una persona ciega o con baja visi√≥n y la conoce como la palma de su mano. Es este el lugar que caminan todos los d√≠as ya sea para ir al buz√≥n, botar la basura, o simplemente para pasear. ¬ŅPero qu√© pasa cuando ocurre un hurac√°n? El panorama cambia, lo cual hace que la ruta familiar se convierta en desconocida. Obst√°culos como ramas de √°rboles en el medio, escombros o cables ca√≠dos obstruyen la acera. Todo esto impacta en la seguridad y familiaridad del entorno.  Algunos obst√°culos pueden ser removidos por la comunidad, pero otros son m√°s dif√≠ciles. Ciertos obst√°culos como la madera, √°rboles, entre otros materiales pesados, toman tiempo en remover, ya que requieren el uso de maquinarias. Otros obst√°culos requieren esperar a que los trabajadores de la compa√Ī√≠a de energ√≠a el√©ctrica remuevan alg√ļn cable. 

En estas situaciones, se recomienda que la persona ciega o con baja visi√≥n tenga distintos tipos de puntas para su bast√≥n blanco, para que las pruebe e determine cu√°l es la m√°s adecuada para las condiciones de la acera. Incluso, tener distintos tipos de bastones puede ayudar a reconocer cu√°l es el m√°s fuerte y apto para los diferentes obst√°culos que se pueda encontrar. Tambi√©n, complementar el bast√≥n blanco con el uso de la tecnolog√≠a sonar, la cual le permita sentir vibraciones cuando se detecten obst√°culos delante, puede ayudar en estas situaciones donde se desconocen los objetos que estar√°n en su camino.    

Cruzar Calles       


Para una persona ciega o con baja visi√≥n, el cruzar una calle depende del uso de las Se√Īales Peatonales Accesibles (APS por sus siglas en ingl√©s) o de esperar a que los sem√°foros hagan detener los carros. No obstante, despu√©s de un hurac√°n, debido a los fuertes vientos, los APS y sem√°foros podr√≠an haber terminado en el suelo o simplemente haber dejado de funcionar. Esto impacta la vida de una persona ciega ya que no puede cruzar con la seguridad que lo hac√≠a antes. En esta situaci√≥n, es importante escuchar el flujo vehicular atentamente para determinar un patr√≥n de cu√°ndo ser√≠a m√°s conveniente cruzar la calle. De no sentirse seguro en realizar el cruce, no lo haga. Pida ayuda a otro peat√≥n en el √°rea para cruzar la calle de forma segura. En este caso, es importante que la persona ciega le explique las t√©cnicas correctas de gu√≠a vidente a su acompa√Īante.    

Falta de Servicio El√©ctrico     

       
Otra situaci√≥n frecuente despu√©s de un hurac√°n es la falta del servicio el√©ctrico constante, ya que la estabilidad de este sistema toma tiempo. Esto representa otra situaci√≥n peligrosa, especialmente de noche cuando las personas con baja visi√≥n experimentan la oscuridad completa. Esta es una situaci√≥n en la que el uso de las t√©cnicas adecuadas del bast√≥n blanco ayuda a superar esta barrera. Esto incluye t√©cnicas de protecci√≥n al desplazarse dentro y fuera de la casa. Tambi√©n, es importante tener cargadores port√°tiles para poder cargar su celular y equipos de asistencia tecnol√≥gica; especialmente, si usa una aplicaci√≥n de GPS para ayudarse con su movilidad. Incluso, para aqu√≠ en Puerto Rico, recomiendo que tenga un cargador solar (bater√≠a con un peque√Īo panel solar) que puede conseguir por menos de $75.    

Servicio de Trenes Intermitentes 


Tomar el tren para ir al trabajo o escuela es un derecho que todo ser humano tiene. Tambi√©n, le da sentido de independencia a una persona ciega o con baja visi√≥n, ya que no tiene que depender de otras personas para llegar a su destino. Puede preparar su horario bas√°ndose en el itinerario del tren y sus necesidades. A√ļn as√≠, despu√©s de un hurac√°n, no hay garant√≠a de que los servicios est√©n disponibles todos los d√≠as. La inestabilidad del servicio impacta la vida de todas las personas. Puede que haya preparado todo para llegar a tiempo ella trabajo, a la escuela, a una reuni√≥n, etc., pero un apag√≥n el√©ctrico arruina todos sus preparativos; m√°s a√ļn si se desconoce cu√°ndo volver√° a la normalidad el servicio el√©ctrico. Tambi√©n, el quedarse varado en una parada desconocida tiene un impacto sobre su sentido de la orientaci√≥n. En esta situaci√≥n, es importante prever y comunicarse ya sea con la escuela o trabajo para dejarles saber sobre la interrupci√≥n del servicio. Otra alternativa ser√≠a usar la aplicaci√≥n de Uber, cuando sea posible, o averiguar si hay alg√ļn vecino o familiar, que usa su carro y tiene una ruta cercana a la suya, que le pueda ayudar en estas situaciones.